Позже по юридическим соображениям язык SEQUEL был переименован в SQL. Целью разработки было создание простого непроцедурного языка, которым мог воспользоваться субд пользователь, даже не имеющий навыков программирования.

Стоит отметить, что SEQUEL был не единственным языком подобного назначения. Первыми СУБД, поддерживающими новый язык, стали в 1979 году Oracle V2 для машин VAX от компании Relational Software Inc. Стандарт SQL1 разделялся на два уровня. Первый уровень представлял собой подмножество второго уровня, описывавшего весь документ в целом. То есть, такая структура предусматривала, что не все спецификации стандарта SQL1 будут относиться к Уровню 1. Тем самым поставщик, заявлявший о поддержке данного стандарта, должен был заявлять об уровне, которому соответствует его реализация языка SQL.

Со временем к стандарту накопилось несколько замечаний и пожеланий, особенно с точки зрения обеспечения целостности и корректности данных, в результате чего в 1989 году данный стандарт был расширен, получив название SQL89. Сразу после завершения работы над стандартом SQL1 в 1987 году была начата работа над новой версией стандарта, который должен был заменить стандарт SQL89, получив название SQL2, поскольку дата принятия документа на тот момент была неизвестна. Таким образом, фактически SQL89 и SQL2 разрабатывались параллельно. Новая версия стандарта была принята в 1992 году, заменив стандарт SQL89. Уровень полный, как и Уровень 2 в SQL1 подразумевал весь стандарт целиком.

Уровень начальный представлял собой подмножество уровня средний, в свою очередь, представлявшего собой подмножество уровня полный. Уровень начальный был сравним с Уровнем 2 стандарта SQL1, но спецификации этого уровня были несколько расширены. После принятия стандарта SQL92 к нему были добавлены ещё несколько документов, расширявших функциональность языка. Первый вариант стандарта, принятый институтом ANSI и одобренный ISO в 1987 году. Entry Level стандарта SQL-92 был принят как стандарт FIPS 127-2. Функциональность работы с XML-данными значительно расширена. Появилась возможность совместно использовать в запросах SQL и XQuery.

Впервые понятие уровня соответствия было предложено в стандарте SQL-92. Легко можно понять, что каждый последующий уровень соответствия заведомо подразумевал соответствие предыдущему уровню. Положение изменилось с введением стандарта SQL:1999. Foundation, все остальные были выведены в отдельные модули.

Соответственно, остался только один уровень совместимости — Core, что означало поддержку этой основной части. Поддержка остальных возможностей оставлена на усмотрение производителей СУБД. Аналогичное положение имело место и с последующими версиями стандарта. При всех своих изменениях SQL остаётся единственным механизмом связи между прикладным программным обеспечением и базой данных.

В то же время современные СУБД, а также информационные системы, использующие СУБД, предоставляют пользователю развитые средства визуального построения запросов. SAVEPOINT делит транзакцию на более мелкие участки. Независимость от конкретной СУБД Несмотря на наличие диалектов и различий в синтаксисе, в большинстве своём тексты SQL-запросов, содержащие DDL и DML, могут быть достаточно легко перенесены из одной СУБД в другую. Наличие стандартов Наличие стандартов и набора тестов для выявления совместимости и соответствия конкретной реализации SQL общепринятому стандарту только способствует стабилизации языка. Декларативность С помощью SQL программист описывает только то, какие данные нужно извлечь или модифицировать.

То, каким образом это сделать, решает СУБД непосредственно при обработке SQL-запроса. Однако не стоит думать, что это полностью универсальный принцип — программист описывает набор данных для выборки или модификации, однако ему при этом полезно представлять, как СУБД будет разбирать текст его запроса. Несоответствие реляционной модели данных Создатели реляционной модели данных Эдгар Кодд, Кристофер Дейт и их сторонники указывают на то, что SQL не является истинно реляционным языком. SQL разрешает колонки без имени и дублирующиеся имена колонок. Сложность Хотя SQL и задумывался как средство работы конечного пользователя, в конце концов он стал настолько сложным, что превратился в инструмент программиста. Отступления от стандартов Несмотря на наличие международного стандарта ANSI SQL-92, многие разработчики СУБД вносят изменения в язык SQL, применяемый в разрабатываемой СУБД, тем самым отступая от стандарта.

Таким образом появляются специфичные для каждой конкретной СУБД диалекты языка SQL. Сложность работы с иерархическими структурами Ранее диалекты SQL большинства СУБД не предлагали способа манипуляции древовидными структурами. В настоящее время в ANSI стандартизована рекурсивная конструкция WITH из диалекта SQL DB2. However, there is also a large class of users who, while they are not computer specialists, would be willing to learn to interact with a computer in a reasonably high-level, non-procedural query language. Examples of such users are accountants, engineers, architects, and urban planners.